Er was een vaak aangehaalde maar zelden geciteerde historische bevelhebber van rond de eeuwwisseling, die eens in frustratie klaagde dat hij gemakkelijk een bataljon van zijn infanterie zou ruilen voor één goede spion. Men kan het niet helpen, maar vraag me af wat hij zou hebben verhandeld voor een junior dienstdoende man opgeleid en uitgerust met een van Honeywell's nieuwe micro-air voertuigen (MAV). Had iemand zo'n gereedschap in die tijd aangeboden, dan was hij waarschijnlijk geteerd en bevederd als een charlatan. Een machine claimen kan zes mijlen vooruit lopen op de troepen en foto's in realtime terugzenden? Het hele idee!

Honeywell's ventilatoren met duct-fan, nu in Irak, kunnen meer dan 6 mijl vliegen naar specifieke locaties en vervolgens "zweven en staren" met video- en infraroodcamera's vanaf een hoogte van 10 tot 10.500 voet om troepen te helpen potentiële bedreigingen te analyseren.

Wanneer Amerikaanse soldaten of mariniers vermoeden dat ze op weg zijn naar een hinderlaag of een geïmproviseerd explosief (IED), kunnen veel van hen nu op hun plaats stoppen terwijl ze een 16-ponds MAV lanceren om vooruit te vliegen en de situatie te beoordelen met ingebouwde camera's die zenden real-time video terug naar de handheld-terminal van de operator.

Deze miniatuur, onbemande, getunnelde voertuigen werken ongeveer zoals een miniatuurhelikopter. Door een propeller te gebruiken om lucht door een kanaal te trekken om lift te verschaffen, kan de MAV over een specifieke locatie zweven of een voorgeprogrammeerde bewakingsroute patrouilleren door gebruik te maken van maximaal 100 GPS-waypoints als leidraad. Het voortstuwingssysteem is slechts 13 centimeter breed. Het apparaat weegt slechts 18, 5 kilo wanneer het wordt gevoed, waardoor het kan worden vervoerd.

0-60mph; Het beklimmen van 0-10.500 voet
Om ervoor te zorgen dat deze kleine eenheden altijd en overal beschikbaar blijven, hebben ze slechts vijf dagen training nodig en kunnen ze door één persoon worden bediend. Wanneer het tijd is om een ​​MAV in te zetten, kan de operator deze uit zijn rugzak halen en binnen vijf minuten lanceren. Wanneer het tijd is om verder te gaan, kan het systeem net zo snel opnieuw worden ingepakt. Het kan verticaal opstijgen vanuit krappe ruimtes in stedelijke gebieden of ruw terrein. Het vliegt normaal op hoogten van 10 tot 500 voet. Aan de bovenkant kan hij snelheden bereiken van ongeveer 60 mph, klimmen naar hoogten hoger dan 10.500 voet, verder gaan dan 6 mijl en bijna een uur in de lucht blijven tijdens het overwinnen van regen, sneeuw, gematigde winden en andere weersinvloeden. Bovendien is het veilig om te bedienen. Hiermee kan de operator het vanaf een veilige locatie bedienen terwijl hij gevaren of doelen opspoort. Het heeft een paar onbeschermde bewegende delen. In tegenstelling tot radiogestuurde helikopters met blootgestelde rotoren - die een val kunnen veroorzaken als er voorwerpen worden geraakt - is het kanaalventilatiesysteem van de MAV volledig ingesloten, waardoor deze eenheden tegen de meeste obstakels kunnen botsen en blijven vliegen. Blootgestelde rotorsystemen hebben honderden bewegende delen, terwijl een kanaalventilatorsysteem slechts een paar bewegende delen heeft. Hoe minder objecten in beweging zijn, worden belicht of beschermd, des te minder is er het potentieel voor problemen.

Rapport in realtime
De MAV was operationeel nadat Honeywell in 2003 een contract van $ 40 miljoen ontving van het Amerikaanse Defense Advanced Research Projects Agency (DARPA). In de zomer van 2006 ontving het een contract van $ 60 miljoen van het Army's Future Combat Systems (AFCS) -programma om het programma verder te stimuleren.

Vanaf medio juni 2007 had de Honeywell MAV meer dan 3500 testvluchten gevlogen tijdens drie jaar werk met de 25e Infanterie Divisie op Hawaï en twee volledige rondes doorlopen van militaire "utility" -tests. Het voertuig vloog ook zijn eerste succesvolle internationale vlucht in het voorjaar van 2007 in Frankrijk.

Vaughn Fulton, de programmamanager van MAV, kan niet onthullen hoeveel van deze eenheden zijn ingezet in gevechtszones, maar zei dat ze nu worden gebruikt door de Explosive Ordnance Disposal (EODs) -organisaties van het leger om te helpen omgaan met IED's.

"Er zijn heel veel van hen ingezet en er zijn er nog meer onderweg, " zei Fulton. "De EOD-jongens wilden een antennesysteem dat zou kunnen zweven en staren, en permanent toezicht zou kunnen uitoefenen boven kleine interessegebieden. De MAV heeft twee soorten videocamera's en de operator kan de vlieg ertussen inschakelen. Elke camera heeft een elektro-optische kleurencamera voor daglicht met een 10x zoomlens en een IR-camera (infrarood) met een breed gezichtsveld. Door beide camera's beschikbaar te hebben, kunnen ze betere analyses uitvoeren en intelligentie verzamelen over verschillende situaties. "

Fulton zei dat EOD-specialisten de MAV gebruiken om veiliger om te gaan met een breed scala aan IED's, omdat verdachte sites nader kunnen worden bekeken zonder personeel in gevaar te brengen. "Er is geen enkel type IED, " zei hij. "In sommige gevallen is een IED verborgen in een voertuig, dus willen ze achtergelaten auto's bekijken die geparkeerd staan ​​op sites die de dag ervoor leeg waren. In andere gevallen gebruiken IED's draden die leiden naar een trigger-man die het apparaat met de hand ontploft wanneer een doel zich binnen het bereik bevindt. En er zijn autonome apparaten die op een bepaalde tijd afgaan. Soms kun je verstoord vuil detecteren waar iemand de grond heeft opgegraven. Dat zijn slechts enkele dingen die ze konden detecteren met de camera's van de MAV. Van daaruit kunnen ze beslissen wat de veiligste manier is om met dingen om te gaan. "

Ducted-fan-technologie werd voor het eerst ontwikkeld in de jaren 1950, maar pas sinds kort hebben ingenieurs hun potentieel kunnen ontketenen. "Mensen weten dat al lang als je een ventilator in een kanaal plaatst die een veilig, efficiënt, aërodynamisch mechanisme kan bieden, maar tijdens de vlucht altijd zeer onstabiel was, " zei Fulton. "De afgelopen paar jaar hebben we de rijping van deze technologie gezien, en dat komt door zeer geavanceerde computers en miniatuurelektronica die uiterst geavanceerde vluchtbesturingen kunnen uitvoeren die de MAV stabiel houden tijdens de vlucht. Dit zijn zeer robuuste, zeer volwassen vluchtbesturingen en zeer kleine, zeer capabele elektronica. Om zo'n klein voertuig zo te maken dat het stabiel blijft tijdens de vlucht, is micro-elektromechanische machinerie nodig. Deze op MEMs gebaseerde technologie is wat de technologie met kanaalventilatoren heeft gerealiseerd. "

De MAV kan op zichzelf worden uitgezonden met een geprogrammeerd vluchtplan dat eerder is ontwikkeld voor een verscheidenheid aan vliegtuigen, waaronder CH-47 en OH-58D-helikopters. Na het uploaden van het vluchtplan naar de computer van de MAV, stuurt de operator het op weg, zodat het de missie kan uitvoeren, terugkeren en landen zonder verdere tussenkomst. De MAV kan ook "handmatig" worden gevlogen, maar het is geen stok-en-roerhandeling. De bestuurder leidt het voertuig omhoog, omlaag, naar rechts of naar links en de vluchtbesturingscomputer van de MAV interpreteert direct de commando's en regelt hoe het voertuig ze uitvoert.

De MAV wordt aangedreven door een motor met benzinemotor, dus het is niet het fluisterstille voertuig dat sommigen zich misschien voorstellen. Toch is het veel stiller dan grotere vliegtuigen. Honeywell bouwde het om te voldoen aan een standaard van 60 decibel op 100 meter, wat ongeveer net zo hard is als een typisch stadskruispunt. Fulton zei dat een andere goede vergelijking dagelijkse tuinmachines zou zijn. "Het is een 4-pk motor, dus het is ongeveer hetzelfde als een grasmaaier of trimmer, " zei hij.

Niet alleen voor militairen
De MAV zal verder worden uitgebreid om het nut ervan voor het leger te vergroten en tegelijk meer belangstelling te wekken voor de burgerwereld. "Op dit moment wordt de MAV alleen gebruikt door het leger, maar we gaan vooruit op meerdere fronten, " zei Fulton. "We kunnen het gebruik ervan voorspellen voor grenspatrouilles, opsporingen en reddingsacties, en een reeks andere sensoren dragen, zoals chemische / biologische detectoren. We zijn ook benaderd door politie-agentschappen en de Amerikaanse Forest Service als een tool voor branddetectie en brandbestrijding. "

Daarom denkt Fulton dat de mogelijkheden van de MAV net beginnen te worden gerealiseerd.

"Dit zou kunnen worden geïntegreerd in een eindeloos aantal toepassingen, " zei hij. "Stel dat u een groot aantal sensoren rondom een ​​faciliteit heeft, en een ervan wordt geactiveerd. Je zou daar automatisch een platform kunnen besturen, het laten zweven en recht over de sensor kijken, gegevens verzamelen over wat het zou kunnen hebben geactiveerd en andere intelligentie verzamelen. "

Ontwerpers denken ook aan MAV's die IED's en andere bommen of explosieven kunnen oppikken en overbrengen naar locaties waar ze veilig kunnen worden ontploft. Dergelijke operaties kunnen zelfs enkele van de eenvoudiger gedefinieerde taken zijn die nu voor MAV's worden overwogen. Of die toekomstige banen nu uit de militaire of civiele wereld komen, de missies voor onbemande vliegtuigen lijken oneindig en divers als de verbeelding zelf. Bezoek: www.honeywell.com.