Na een decennium van ontwikkeling is de luchtmacht van plan deze maand een robotachtige ruimtevaartuig te lanceren dat lijkt op een kleine spaceshuttle om technologietests in een baan om de aarde uit te voeren en dan naar huis te glijden naar een landingsbaan in Californiƫ.

Het uiteindelijke doel van het X-37B Orbital-testvoertuig en details over het vaartuig, die tussen verschillende overheidsinstanties zijn doorgegeven, blijft echter een raadsel, omdat het wordt voorbereid voor de lancering op 19 april vanuit Cape Canaveral, Florida.

"Zolang je in de war bent, ben je in goede vorm", zei defensieanalist John Pike, directeur van Globalsecurity.org. "Ik heb hier een paar jaar geleden naar gekeken - het hele soort van hypersonische, suborbitale, scramjet-nest van programma's - waarvan er meer dan een dozijn zijn. Hoe meer ik het bestudeerde, hoe minder ik het begreep. '

De rustig geplande lancering culmineert in de lange en kostbare reis van het NASA naar de arm voor onderzoek en ontwikkeling van het Pentagon en vervolgens naar een gesloten Luchtmachteenheid.

Honderden miljoenen dollars zijn uitgegeven aan het X-37-programma, maar het huidige totaal is nog niet vrijgegeven.

De lanceringsdatum, landingsplaatsen en een fact sheet werden vrijgegeven door woordvoerster Maj. Angie I. Blair van Air Force. Ze zei dat er binnenkort meer informatie zou worden vrijgegeven, maar vragen over de kosten en andere zaken die per e-mail werden ingediend, werden vrijdag niet beantwoord.

Terwijl de enorme spaceshuttles worden vergeleken met vrachtwagens voor vrachtvervoer, is de X-37B meer een sportwagen, met dezelfde capaciteit.

Gebouwd door de Phantom Works van Boeing Co., is het ambacht van 1100 pond (4, 990 kilogram) 9, 9 voet (2, 9 meter) lang en iets meer dan 29 voet (8, 8 meter) lang, met een spanwijdte van minder dan 15 voet (4, 5 meter) ). Het heeft twee gebogen staartvinnen in plaats van een enkele verticale stabilisator.

In tegenstelling tot de shuttle wordt deze als een satelliet gelanceerd, ondergebracht in een kuip boven op een vervangbare Atlas V-raket en worden zonnepanelen geplaatst om elektrische stroom in een baan te leveren.

De luchtmacht gaf slechts een algemene beschrijving van de missiedoelstellingen: testen van begeleiding, navigatie, controle, thermische beveiliging en autonome werking in een baan, terugkeer en landing.

Lees de rest van het AP-artikel op CNBC.