Het volgende is een release van Sean Kimmons, Air Force News Service:

De dag dat bijna 70 kogels zijn Sikorsky HH-3E "Jolly Green Giant" reddingshelikopter doorzeefden terwijl zijn bemanning twee vliegeniers probeerde te redden tijdens de Vietnamoorlog blijft het levendig voor de gepensioneerde Chief Master Sgt. Dennis Richardson.

  • GERELATEERD VERHAAL: Vietnam-veteranen worden hartelijk welkom van 1st Infantry at Fort Riley

Het was 14 maart 1968 en Richardson, destijds boordwerktuigkundige, en anderen werden opgeroepen om de Airmen terug te halen nadat hun F-4 Phantom II was neergehaald. Beide werden veilig uitgeworpen, maar ze landden in de buurt van vijandelijke posities langs de Ho Chi Minh-route.

De eerste reddingspoging voor de piloot was beladen met vijandelijk geschut omdat kogels de uitlaat van de helikopter doorboorden, waardoor de bemanning snel het gebied verliet.

"Ze hebben ons neerschiet, " zei Richardson, een 34-jarige luchtmacht veteraan, voor de National Veterans Day Observance op Arlington National Cemetery.

De helikopterbemanning stemde ermee in om terug te gaan voor de piloot. Maar een paar meer gewaagde pogingen bleken niet succesvol en resulteerden in Richardson die gewond raakte.

"Het was slecht nieuws, " zei Richardson over de hete landingszones. "We werden opnieuw neergeschoten en hinkten weg met Ć©Ć©n motor, biddend dat we in de lucht zouden blijven."

Een van de bemanningsleden van de Phantom werd later opgehaald door een andere reddingseenheid. De andere werd gevangen genomen en doodgeschoten door een militielid, zei hij.

Hoewel de acties van Richardson hem die dag het Air Force Cross opleverden, de op een na hoogste onderscheiding van de service, bleef hij nederig omdat hij wist dat veel anderen meer gaven.

'We hebben hier veel van onze broers begraven, ' zei hij, wijzend naar de grafstenen. "We moeten ze geven wat ze moeten betalen voor hun offer."

Alle veteranen eren

Maar de dag eert niet alleen degenen die hier niet meer zijn, maar ook levende veteranen. Velen van hen hebben ook offers gebracht, fysiek of mentaal.

Gepensioneerde hoofdmeester Sgt. Hank Branch gelooft dat de jeugd van vandaag aan deze offers herinnerd moet worden.

"Er is nu een breuk met de jongere generatie omdat veel van hun familieleden niet hebben gediend, " zei Branch, die werkt als een middelbare school-adviseur in Fort Meade, Maryland. "Als ze een uniform zien, weten ze niet echt wat het betekent."

Branch, die 31 jaar in de luchtmacht diende, zei dat deze ceremonies de jeugd kunnen helpen om zich opnieuw te verbinden door de ontmoedigende taken te realiseren die veteranen vaak tegenkomen.

"Ik denk dat het belangrijk is dat onze kinderen dit soort dingen zien en de aanwezigheid voelen van waar onze natie over gaat, " zei hij. "Hoe meer we dit soort dingen doen, hoe meer het belang wordt ingezien van het offer dat onze mannen en vrouwen elke dag brengen."

Dat betekent niet dat veteranen noodzakelijkerwijs op die aandacht moeten letten, zei de gepensioneerde Brig. Gen. Arthur B. Morrill III, stafchef voor de Militaire Orde van de Wereldoorlogen, een non-profit van veteranen die jeugdprogramma's ondersteunen.

"De meeste veteranen die ik ken, zijn niet op zoek naar erkenning", zei hij na de ceremonie. "De meesten van hen willen gewoon blijven dienen met de gemeenschappen en met andere veteranen."

In plaats daarvan toonde hij dankbaarheid aan Amerikanen voor hun behandeling tegenover hem en medieveteranen.

"Ik wil het Amerikaanse volk bedanken voor het feit dat ze zo goed zijn geweest voor hun veteranen - voor het ondersteunen van hen, voor het eren van hen en voor het aanwezig zijn hier vandaag en in heel de Verenigde Staten, " zei hij.

En die waardering, zei president Barack Obama, moet niet aarzelen als de optochten en ceremoniƫn zijn geƫindigd.

"Onze tributes vandaag zullen hol klinken als we er niet voor zorgen dat onze veteranen de zorg krijgen die je hebt verdiend en die je verdient, " vertelde Obama de menigte tijdens de ceremonie. "Deze dag gaat niet alleen over dankbaarheid voor wat (veteranen) voor ons hebben gedaan, het is ook een herinnering aan alles dat ze nog steeds moeten geven aan onze natie, en onze plicht jegens hen."

Hij merkte ook op dat de gezondheidszorg voor gewonde veteranen is verbeterd, vooral voor mensen met posttraumatische stress en traumatisch hersenletsel, en dat de claimachterstand van gehandicapten voor veteranen met bijna 90 procent is afgenomen.

Ondanks alle offers zei Richardson dat veteranen nog steeds toegewijd zijn aan het dienen.

"De herinneringen zullen altijd levendig zijn, " zei Richardson over de harde ervaringen van veel veteranen. "Er zijn veel verschillende littekens, maar ik denk dat de meeste jongens het helemaal opnieuw zouden doen om dit land te dienen."