Op een stoffig, winderig veld met uitzicht op de Middellandse Zee legt een klein team van onderzoekers de laatste hand aan wat IsraĆ«l zegt dat een grote game-wisselaar is in tankverdediging: een miniatuur anti-raketsysteem dat inkomende projectielen detecteert en ze neer schiet vĆ³Ć³r ze bereiken de gepantserde voertuigen.

Als het succesvol is, kan het 'Trophy'-systeem de machtsbalans radicaal veranderen als het land opnieuw ten strijde trekt tegen Hezbollah-guerrillastrijders in het naburige Libanon of Hamas-militanten in de Gazastrook. Zijn prestaties kunnen ook veel bredere implicaties hebben, aangezien Amerikaanse troepen en hun westerse bondgenoten insurgenten in Irak en Afghanistan bestrijden.

"Ik denk dat mensen zullen zien dat de Israƫliƫrs dit ding uitrollen en kijken of ze het onder de knie kunnen krijgen, " zei John Pike, directeur van de website voor militaire informatie GlobalSecurity.org in Alexandria, Virginia. "De toekomst van het leger van de Verenigde Staten is gebaseerd op de stelling dat zoiets als dit kan werken."

De Trophy wordt verondersteld de eerste te zijn van een reeks zogenaamde "actieve verdedigingssystemen" om operationeel te worden. Dergelijke systemen zijn gericht op het neutraliseren van bedreigingen voordat ze de tank raken. In het verleden vertrouwden tanks op steeds dikkere wapenlagen of "reactieve" technologie die een binnenkomende raket na een botsing verzwakt door een kleine explosie te veroorzaken.

De Israƫlische wapenfabrikant Rafael, de ontwikkelaar van de Trophy, zegt dat het systeem al jaren in de maak is, maar de bittere ervaring van de oorlog van Israƫl tegen de Hezbollah-guerrilla's in Libanon gaf het project een extra duwtje.

Ontwikkelaars zeggen dat de Trophy elke antitankraket kan stoppen in het formidabele Hezbollah-arsenaal, dat tientallen Israƫlische tanks heeft geraakt en minstens 19 Israƫlische tankmensen heeft gedood tijdens hun oorlog van een maand.

"We kunnen het hoofd bieden aan elke bedreiging in onze buurt en meer", zei Gil, de programmamanager van de Trophy bij Rafael. Onder verwijzing naar veiligheidsoverwegingen zou het bedrijf de publicatie van zijn achternaam niet toestaan.

De Israƫlische analist Yiftah Shapir zei dat het voorbarig is om te zeggen of de Trophy echter een groot verschil kan maken. Hij zei dat het leger moet omgaan met de hoge kosten van het systeem en precies moet bepalen hoe het zal worden gebruikt.

"Als iedereen weet dat het goed werkt, verandert het het slagveld, " zei hij.

Israƫlische media hebben gezegd dat de kosten ongeveer $ 200.000 per tank bedragen. Rafael weigerde de prijs van het systeem bekend te maken en zei alleen dat het een "kleine fractie" van de kosten van een tank is.

Bron: Josef Federman voor WTVR AP