Texas heeft een probleem. Met gas voor $ 4 per gallon is het geen olie. De drie jaar durende droogte is verbroken en het katoengehalte staat op een recordniveau. Haar probleem is wilde zwijnen. Wilde varkenspopulaties hebben een kritieke massa bereikt die explodeert over het landschap. Bijna onmogelijk om te verhongeren, te schrikken of te vergiftigen. Invasieve varkens tellen nu bijna twee miljoen in Texas. Volgens Texas A & M University zijn wilde zwijnen het meest productieve grote, wilde zoogdier in Noord-Amerika. Bij voldoende voeding kunnen wilde varkenspopulaties verdubbelen in vier maanden. Ze zijn een absoluut gevaar geworden voor zowel het milieu als de landbouw, het rooten en vernietigen van gewassen en fragiele habitats met schade van meer dan $ 400 miljoen in de staat Texas alleen. Nadat er een bewortelde kudde varkens voorbij is gegaan, kan de plaats lijken op een scĆØne uit de Eerste Wereldoorlog "niemandsland", volledig ontkleurd en beroofd van het leven.

Staatsbiologen schatten dat een wilde zeug die een normaal leven leidt, meer dan vierhonderd nakomelingen kan zijn. Bovendien wordt geschat dat het ruimen van 70 procent van de huidige populatie het tij alleen tot een beheersbaar niveau zal afremmen en er is nog veel meer werk voor de boeg. Nu zijn er praktisch geen beperkingen aan de varkensjacht in Texas. De staat heeft een: exotische "jachtvergunning nodig, die goedkoop is, geen taglimieten kent en jagers toestaat om bogen, geweren of jachtgeweren zonder tijdschriftbeperkingen te gebruiken. Maar met al deze speelruimte blijft het probleem bestaan. In veel opzichten zijn jagers goed en helaas het laatste redmiddel, en dit heeft geleid tot de uitroeiing van lucht uit de lucht. Maar in tegenstelling tot traditionele jacht op groot wild, is het doel van het schieten met een luchtschip het verwijderen van een destructieve, invasieve soort uit het land.

Betreed de helikopterbestrijdingsspecialist die gids / outfitter is geworden. Sinds september 2011 heeft Texas licentiepilaristen toegestaan ā€‹ā€‹om shooter-stoelen te verkopen op hun voorheen beperkte bedrijf van hinderlijke dierencontrole. Nu kunnen landeigenaren en jagers vliegen met gecontracteerde piloten om op varkens te schieten.

Aerial Hogging
Dus wat is vliegen met de lucht in het rond? Is het sportief? Werkt het? Kyle Lange, een helikopterpiloot van de tweede generatie en Texan van San Angelo, is van mening dat de wijziging van de regelgeving niet alleen het proces heeft opengesteld voor een breder scala aan fotografen, maar ook het bewustzijn van het probleem met wilde varkens heeft vergroot. "Het is iets ingewikkelder dan mensen denken. Je hebt goed terrein, toegewijde shooters en solide vliegen nodig. Als je het probleem wilt oplossen, kun je niet zomaar een paar zwijnen schieten om te zeggen dat je het hebt gedaan, en naar huis gaan. Het zien van de varkens uit de lucht geeft nieuw inzicht in de omvang van het probleem. Er waren tijden dat we jaar na jaar hetzelfde gebied hebben gejaagd en pas na het derde jaar van agressieve uitroeiing zagen we een daling van het aantal varkens. "

De eerste en belangrijkste factor voor een succesvolle luchtfotoshoot is een getalenteerde en gewetensvolle piloot. Veiligheid in de lucht met hoogspanningsleidingen, bomen, wind en twee schutters die graag op meerdere zigzaggende doelen willen schieten, is een goede oplossing. De piloot moet al deze elementen in balans brengen met de navigatie en de mechanische status van het vliegtuig. Het is een taak voor zowel een amateurpiloot als een beginnende schutter. Lange is een van die speciale piloten die gezegend (of misschien vervloekt) zijn met de mogelijkheid om meerdere variabelen tegelijkertijd te beheren en nog steeds te lachen met-of at-shooters terwijl ze schoten, hoeken en doelen uitroepen. Hij maakt het er gemakkelijk uitzien, maar de vermoeidheid in zijn gezicht aan het eind van de dag logenstraft de hoogste concentratie die nodig is om te vliegen.

Lange vliegt met een Robinson R-44 Raven II, een helikopter met vierzitters met zuigermotor. Het is rood van neus tot staart met een hoge prop en een enkele staartrotor. Meestal vliegen twee schutters (Ć©Ć©n op de voorstoel links en Ć©Ć©n achteraan) met Ć©Ć©n poot en een geweer de deur uit. Voor de schutter is het belangrijkste onderdeel van de versnelling de veiligheidsgordel. De helikopter beweegt en de doelen ook, maar het proces zal onmiddellijk tot stilstand komen als de shooter het vliegtuig verlaat tijdens de vlucht. Fotograferen vanuit de helikopter vereist constante aanpassing binnen de beperkingen van de veiligheidsgordel en de binnenkant van het vliegtuig. Geen twee schoten zijn hetzelfde, en het krijgen van een stabiele schietpositie is een constante uitdaging. Maar als alle factoren op Ć©Ć©n lijn liggen, is het het dichtst bij een mens die zich als een roofvogel kan vergoeden.

Hog Firepower
Geweer- en munitieopstellingen voor het schieten van luchtvarkens blijven evolueren. Verschillende overheidsinstanties maken gebruik van jachtgeweren en de methoden variƫren van professionele shooters voor uitroeiing. Lange loopt momenteel onderdrukte AR-platforms met kamers van 5.56x45mm en 7.62x39mm. Aanvankelijk ontwierp hij zijn eigen koperen deflectors en verzamelinrichtingen om het hete koper uit de cockpit te houden. De suppressors verminderen ook de vermoeidheid van de piloot, met name vanaf het schieten vanaf de achterbank. De ruimte is beperkt in de helikopter. En vanwege de strakke veiligheidsgordel, borst- en heuptanks zijn uitgevallen - vlogen we in principe met onze geweren, optiek en een zak vol geladen mags. Ik gebruikte een Drago Gear inklapbaar pak dat twee grote binnenvakken had om lege mags van lege te scheiden, maar het was nog steeds klein genoeg om tussen mijn voeten te passen.

Bij het schieten met een luchtvarken zijn er geen punten voor treffers in verschillende zones en geen bonussen voor opnamen op grotere afstand - een stealth of sportieve steel maakt geen deel uit van het proces. Jouw taak als uitroeiingsschieter is om zoveel mogelijk varkens zo menselijk mogelijk te elimineren om de balans in de omgeving te herstellen. Dus nadat ik een 5.56mm had gereden om te wennen aan het gevoel van het vliegtuig en de zwijnen, besloot ik dat het adagium van Robert Ruark 'voldoende geweer gebruiken' werd toegepast op schietoefeningen vanuit de lucht. Veel van de varkens waren meer dan 250 pond en konden meerdere hits van 5, 56 mm halen zonder te vertragen. Alle factoren beschouwd, niet de minste daarvan was een baseline vermogen om de doelen efficiƫnt te raken, de grotere .308 ronden waren mijn beste keuze. Voer de LaRue PredatAR OBR in, met een Trijicon SRS-lens en Black Hills / Barnes TSX-munitie.

Rifle SeTup
Voortbouwend op het succes van het OBR (geoptimaliseerde gevechtsgeweer), werd de PredatAR OBR van LaRue gemaakt als een lichtere en snellere versie die voornamelijk is ontworpen voor de civiele markt. Ik heb de PredatAR OBR opgezet met de nieuwe SRS (sealed reflex sight) -optiek van Trijicon. Nieuw in de markt in 2012, creƫerde Trijicon de SRS om te voldoen aan de vraag van de markt naar een lichte, snelle niet-vergrote red-dot optiek - voor toepassingen met hoogvliegers was dit ideaal. De optiek heeft een 1, 75-MOA instelbaar rood puntzicht met een diafragma van 28 mm dat het verloren-in-de-buis-effect van veel vergelijkbare optieken aanzienlijk heeft verminderd. Onder de zon van Texas heb ik de helderheid ingesteld op het hoogste niveau en op nul gesteld tot 50 meter. Dit was een on-site back-of-the-envelope-aanpassing, maar ik was op zoek naar een minimale point-of-aim / point-of-impact-variantie en een helder licht dat zou opvallen tegen het terrein. Het is vermeldenswaard dat de SRS naast de batterijlevensduur van drie jaar een zonnecel heeft die bij daglicht de werking garandeert als de batterijen doodgaan.

Ik was niet voorbereid op het aantal opnames dat ik tegenkwam. Ik vloog naar Texas en, aangezien TSA limieten oplegt aan munitie, binnengerold met ongeveer 200 ronden Black Hills 168-grain TSX. De rest van de tijd gebruikte ik Russische zachte 148-grain punten. Het contrast tussen de twee was grimmig: de stap van de 148-grain Russische munitie naar de 168-grain TSX was bijna net zo opvallend als de sprong van 5, 56 mm naar 7, 62 mm. De TSX-kogels raken als voorhamers en rollen zelfs de grootste varkens met een gemiddelde schotplaatsing. Een extra ontastbaar was de goede werking binnen het geweer. Verscheidene van de Russische rondes, ondanks solide primer-aanvallen, faalden om te vuren en anderen hadden lichte poederladingen die het wapen niet goed zouden laten draaien, wat resulteerde in dubbele toevoerstoringen. Als je een helikopterpiloot nerveus wilt maken, til je de snuit boven het horizontale vlak (punt naar de rotors) terwijl je een storing oplost. De terminaleffecten en de veiligheidsfactor maken de keuze van kwaliteitsmunitie een no-brainer onder deze opnameomstandigheden.

Tijd om te gaan
Kyle Lange arrangeerde onze shoot op de vlakke vlaktes van Noordwest-Texas, in de buurt van de stad Brownfield. Het landschap is een vlak lappendeken van groene graancirkels geĆÆrrigeerd door draaipunten, roestrode corduroy pleinen van katoen en pinda-velden, en uitgestrekte stukken mesquite struikgewas. Het terrein wordt afwisselend onderbroken met grillige littekens van water, waarlangs zoutceders en cottonwood groeien. De zwijnen verzamelen zich meestal rond het water en steken de oevers uit in een runderrot van ontwortelde planten en modder. We vangen een paar groepen in de open lucht, maar meestal richt Lange zich op de groenere struikgewas en valt laag en hard neer. Soms duiken kleine paren en trio's van grote zwijnen samen op. Op andere plaatsen produceert de eerste doorgang van de helikopter een covey-spoeling van 30-plus varkens van alle groottes. De enorme aantallen van deze zwijnen tart echt beschrijving en moet worden gezien uit de eerste hand. Wanneer u de milieuvernietiging ziet die eruit ziet alsof deze alleen door een vloot grote industriĆ«le machines kan worden veroorzaakt, begint u de foto te krijgen. Wanneer een signaalgever van 40 varkens in kronkelende lijnen over de struikgewas verspreidt, wordt de hele foto duidelijk. De zwijnen zijn zo ongeveer overal en weinig stopt hun vooruitgang. Maar deze week, op deze plaats, zullen we proberen het te controleren.

Deze zwijnen zijn niet de gevlekte, verwilderde types - noch Arnold van "Green Acres" noch zijn lookalikes zijn overal in de buurt van dit deel van Texas. De zwijnen zijn taai, zwart, vaak gedraaid en zwaar gebouwd. Ze hebben enorme hoofden bovenop massaal gespierde schouders en zijn bedekt met grof, stug haar. De plaatsing van een schot is de sleutel, en het schieten van zoveel varkens van bovenaf biedt een unieke opleiding in terminal ballistiek. Een treffer achter de middellijn (horizontaal gemeten, de breedte van een handpalm langs de ruggengraat van de schouder) kan net zo goed mislopen, met name bij kleinere rondes. Een schot in het hoofd is geen garantie voor succes. De huid en schedels op deze beesten zijn zodanig dat een ronde niet kan binnendringen. Een schot op de achterkant van de schedel (eigenlijk een groot gebied op een varken) of ergens op de wervelkolom is optimaal: een zwijnenhit daar daalt onmiddellijk en blijft naar beneden. Schoten in de vitalen naar de middellijn zijn ook effectief. Nogmaals, dit is geen jacht. De zwijnen kunnen de helikopter niet ontsnappen. Het doel van de oefening is om zoveel mogelijk varkens zo grondig en humaan mogelijk te verwijderen, dus precisie staat voorop, maar is een uitdaging.

Fotograferen vanuit een helikopter is een kunst en een onnauwkeurige wetenschap. Een shooter moet split-second berekeningen maken voor elke opname die rekening houden met de snelheid van de chopper, snelheid en richting van het varken ten opzichte van de heli, de hoek van de heli naar het varken en eventuele variaties in het terrein. Lange's ervaring was de sleutel om ons op te leiden tot echte shooters. Al vroeg zou hij ons op een schot zetten en ons eraan herinneren dat de helikopter sneller zal bewegen, zodat we eigenlijk achter (lag) het varken moeten mikken om het verschil te verklaren. Ik fotografeerde met medeschrijver Tom Beckstrand, een voormalige officier van het Amerikaanse leger en sluipschutter. We schakelden meestal uit tussen shooter en spotter. Beckstrand heeft een paar ongelooflijke vierkantsweeƫn afgelegd die ik tot puur geluk neerlegde, totdat hij drie keer en vier keer dezelfde moeilijke schoten herhaalde.

Zonsondergang
Uiteindelijk hebben we in tweeƫnhalve dag fotograferen een groot aantal varkens en meer dan enkele coyotes verwijderd. In deze kleine hoek van Texas waren er nu minder varkens om het milieu te vernietigen en het voedsel te verslinden waar de inheemse soort niet op kon hopen te concurreren. Maar na het zien van de enorme aantallen zwijnen met hun individuele kracht en collectieve destructiviteit, is het duidelijk dat Texas nog een lange weg te gaan heeft in het oplossen van het probleem.